No Isolation & SANDS

No Isolation er med sine sjarmerende roboter for langtidssyke barn blitt en av norsk gründerverdens største solskinnshistorier, som nå fortelles med glød i stadig flere internasjonale markeder. Advokat Stig Nordal har vært med på hvert blunk og vrikk roboten har gjort siden grunnlegger Karen Dolva fikk hjelp av faren til å lodde sammen de første nettverkskortene.

Tekst: Daniel Butenschøn

-Som startup verken kan man alt fra før, eller har den selvtilliten man kanskje har fortjent å ha for å komme seg ut i verden. Verdien av en entusiastisk advokat som digger startupkultur og har dét internasjonale nettverket, kan bare ikke overdrives, sier Karen Dolva.

Bare litt over to år er gått siden No Isolation ble startet med tre fremoverlente hoder og en enkel ide for å forebygge ensomhet blant langtidssyke barn: En robot som kunne være barnas stedfortreder både på skolen og ellers. Nå sitter Karen Dolva og ser utover et yrende kontorlandskap i Akerselva Atrium, der rundt 60 ansatte virrer mellom teknologilaboratorier med store whiteboards, lekne kontorer og vrimlesoner med astroturf. Ved siden av henne sitter Stig Nordal, mannen som mer enn noen regnes som den norske startupverdens egen advokat.

1-2-3-Verden! Karen Dolva møtte først teknologen Marius Aabel, som da var i gang med sitt tredje selskap, i gründerakeseleratoren Startuplab i Oslo. Hun jobbet deltid ved siden av studiene i informatikk. De arrangerte et hackathon sammen og skjønte at de en dag skulle jobbe sammen.

-Vi utfylte hverandre profesjonelt, drakk øl og drømte oss bort om alt det hadde vært fett å gjøre. Sommeren for to år siden kjørte vi endelig på. Vi begynte sånn: ”Hvilket problem skal vi løse?” Jeg hadde en venninne med barn på sykehus, og vi begynte en jobb mot ensomhet.

Slik ble det No Isolation. Mens Aabel og Matias Doyle, tredjemann på laget, jobbet ut oppsigelsestiden, gikk Dolva rundt og kringkastet ambisjonene. I oktober 2015 var alle på plass i Oslo.

Så ringte de advokat.

- Vi er venner, men vi skal ha aksjonæravtalen på plass. Det er enda viktigere med alle armene og beina i en startup. Vi skal vite hvordan konvertible lånekontrakter ser ut. Jeg visste fra min forrige startup at jeg trengte en solid juridisk medspiller. En fantastisk aksjonæravtale reddet oss da en daglig leder stjal en god del penger, sier Dolva.

De kjente Stig Nordal fra Startuplab, der han hadde gitt gratis rådgivning til gründere hver fredag. Selv kaller han det ’innsalg’.

-Jeg elsker energien i det miljøet. Hvordan jeg kunne spasere rundt i gangene på Forskningsparken og informatikkbygget og prate vidløftig om det vi skulle få til. Jeg sier ’vi’. Vi blir fort kjent og bygger et personlig forhold slik at terskelen for å spørre oss så lav som mulig, sier Nordal.

Først er det gjerne snakk om et stiftelsesdokument og en god aksjonæravtale, før det gjerne blir stille fra startupen en god stund. Men etter hvert kommer de store spørsmålene. Alltid.

-Du skal ha med investorer og da trenger du fantastisk gode avtaler. Du skal plutselig sende noe ut av landet med brukervilkår og mye juridisk arbeid som skal være helt etter boka, sier Dolva.

- Det viktig å ha en advokat som synes det selskapet driver med er både viktig og gøy. Du merker jo med en gang at du sitter i et rom med folk som synes det er moro å jobbe med deg, sier Karen Dolva.

 

Karen Dolva er grunnlegger og daglig leder i No Isolation.

Loddet stemning. Det første året gikk Karen Dolva rundt til investorer med et hjemmesnekret pitchdeck på 5 slides. På den ene sliden var det en timeline med bare fire punkter, der det sto at lanseringen lå ni måneder unna. Det var helt fingeren i været. Det lille teamet til No Isolation bygget alt for hånd, en robot av gangen. Men de bommet på datoen med bare fem dager. De fikk plutselig den første bestillingen på 40 roboter som skulle ut før jul.

-Du kan ikke la være å gi langtidssyke barn roboten sin før jul. Så kontrolleren vår satt og skrudde sammen roboten, kommunikasjonssjefen testet dem, og faren min og jeg loddet henholdsvis hovedkortene og hodekortene. Teknikerne skulle bare sitte og forbedre ting. Det var utrolig gøy, faktisk, selv om vi tøtsjet 16-17 timersdager og var helt på grensen av det som er greit.

-Akkurat da var det et mareritt. Nå er det blitt et eventyr som jeg elsker.

De gjorde løpende endringer ettersom de fikk tilbakemeldinger fra faktiske brukere med lavere toleransenivå for dårlig brukeropplevelse. De satte ut produksjonen - et av mange make or break-øyeblikk for gründere.

-Du må ha akkurat dobbelt så mange kontrakter som du egentlig trenger, for da er det aldri noe å krangle om. De eneste gangene vi har kranglet med noen er det fordi kontraktene ikke er gode nok, sier Dolva.

Born global. Det er heldigvis kun 6000 langtidssyke barn i Norge, og det er ikke nok til å bygge et selskap.

-Da hadde vi fortsatt sittet og loddet selv. Så vi visste vi var ’born global’ fra starten. Det stiller helt egne krav til jussen, sier Dolva.

No Isolation har allerede kontorer i Nederland og London, og setter for tiden opp butikk i USA, med blikk på Asia.

-Da begynner papirarbeidet! Norsk lov er veldig hyggelig, der ord tas som det forstås av alle og enhver. I USA har ord og vendinger helt egne juridiske betydninger som vanlige folk ikke forstår. Du kan ende opp i en god del dritt om du ikke har et mellomledd som kan god for det du vil få til, sier grunnleggeren.

Stig Nordal er en av meget få norske advokater med praktisk erfaring fra Silion Valley, etter blant annet å ha jobbet i et av Palo Altos ledende advokatfirmaer for teknologi og innovasjon. Han tror erfaringen er helt avgjørende for å ta de norske selskapene ut.

-Det er en totalt annen verden. På tech er Silicon Valley best practice. Det gjenspeiles i hele økosystemet, inklusive det legale. Å sitte med folk der borte er fantastisk lærerikt og viktig, og jeg bruker hotlinen jeg har til Palo Alto for både investeringer, go to market-vurderinger og jussen. De er fullstendig klar over at vi har enormt gode selskaper som kommer opp i Norge, sier Nordal.

Riktige ambisjoner. Dolva tror slike nettverk og knowhow kan gi litt smålåtne norske ambisjoner pulsen de trenger.

-Det er liksom så lett å være en suksess i Norge og tenke at ’nå har vi klart det!’. Og vil du først få til noe mer er du helt avhengig av dem som sier ‘hvorfor tenke én milliard når du kan tenke ti?’.

Stig Nordal ser stor verdi i å være involvert fra selskapets fødsel, slik at de kan plukke opp problemstillinger løpende og utfordre selskapene til å ’think big, act big’. Fordi mange av startupene SANDS jobber med er ’global born’ har han derfor utarbeidet en ny arbeidsmodell som går ut på å utplassere SANDS’ medarbeidere hos selskapene:

-Utrolig mange problemstillinger oppstår når selskaper skal ut i verden. Og selskapene kan ikke bare fikse alt selv eller ansette fulltids advokater med en gang. Vi tilbyr nå å plassere folk som virkelig kan dette selskapet til fingerspissene ute hos dem, for eksempel to dager i uken. De kan da lene seg mot resten av SANDS’ spesialister for alt som er relevant.

Startup-dyret. No Isolation vokser raskt. Salgsprosessene sitter bedre. De bygger en mer corporate struktur som kreves for å skalere til 2-300 ansatte. Produksjonen settes ut, mens all R&D fortsatt skjer i Oslo. En IPO ligger også i planene.

-Vi skal dit en gang. På børs. Og da blir det med SANDS. For dette med startups er et helt eget dyr - som ikke kan puttes i bur fordi man ikke alltid vet hva det er, eller hva det skal bli, sier Dolva.

Nordal omtaler det å være juridisk rådgiver i tidligfase som et eget fag.

-Du kan ikke anvende tenkning fra børsnoterte selskaper på hvordan juridiske oppgaver skal løses i tidligfase. I Norge ser vi at mange av startupene heller ikke har den selvtilliten de har fortjent å ha.

For eksempel opplever Nordal ofte at startups som skal gjøre avtale med en stor aktør får en veldig ubalansert avtale.

-Vi har tatt gründerperspektivet og gjort noe med hele tenkningen rundt det. Det handler om å skjønne dynamikken, og dit kommer du ikke hvis du aldri har jobbet for en startup.

Samtidig kan erfaringen fra startupene brukes inn mot de større selskapene. For eksempel får Startuplab store nye sponsorer som ser at det kan være mye god innovasjon som de kan bruke. Dette er power-coupling på høyt nivå.

I kontoret ved Akerselva forteller Dolva glødende om No Isolations siste prosjekt: Komp er en teknologisk løsning som skal jobbe mot ensomhet blant seniorer. Stig Nordal bare gliser:

-Jeg blir så entusiastisk selv. Det er utrolig gøy å oppleve energien gründere som Karen har. Vi blir jo stolte når vi ser forskjellen de utgjør. Humøret og ståpåviljen inspirerer et traust advokatfirma, det skal jeg love deg.

-Men dere er ikke treige, da, smiler Dolva.

-Ikke i forhold til andre.